Leyenda off-Road: 75 años de Jeep

Jeep es una de las marcas más reconocidas en la industria del automóvil. Desde sus orígenes como un utilitario y versátil vehículo militar, hasta la actualidad, la marca norteamericana ha sido pionera en muchos de los desarrollos tecnológicos y tipos de vehículo que han dado paso a la moderna SUV. Aquí festejamos sus 75 años con un repaso de algunos de sus modelos icónicos.

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De la historia de Jeep se han escrito volúmenes. Solo su origen como vehículo militar es una interesante historia con suspenso y finales inesperados, como buena película de Hollywood. En todo caso, creo que todos los que tenemos el más remoto interés en el asunto podemos traer a la mente la apariencia de ese primer Jeep, que por cierto no se llamaba Jeep (otra larga historia). Oficialmente, el vehículo se denominó Willys-Overland MA/MB y fue el ganador de un concurso convocado por el ejército estadounidense para un “vehículo ligero de reconocimiento”. La firma Willys siguió fabricando el vehículo luego de la guerra, adaptándolo para el uso civil especialmente en off-road y en agricultura, con la denominación Jeep CJ-2A. Ya en 1946 expandió la gama con el Willys Wagon, una camioneta 4×4 cerrada de 7 pasajeros que en muchos sentidos presagia la moderna SUV.
En los años 50 se siguió desarrollando el modelo clásico con el CJ-5 que estrenó mejoras en motores, transmisiones, y comodidad y calidad general. Esta versión llamó más la atención de quienes buscaban vehículos recreacionales y de aventura.
Por el lado que podríamos llamar “pre SUV”, realizó el importante estreno de la Jeep Wagoneer en 1963. Además de ser el antecedente directo de la actual SUV grande, tuvo innovaciones técnicas como ser la primera camioneta que usaba una transmisión automática con la tracción en las cuatro ruedas. También introdujo en la categoría la suspensión independiente y el sistema de tracción integral permanente QuadraTrac (1973). La Wagoneer se fabricó hasta 1983 en que fue reemplazada por la Jeep Grand Wagoneer que también tuvo gran éxito como vehículo life style y fue el preferido de muchas celebridades del momento.

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Entre tanto, en 1974 se estrenó un modelo importante. La primera Jeep Cherokee (código SJ) fue una versión más compacta y económica de la Wagoneer, dirigida a un público más joven que quería vehículos recreativos y versátiles para los más agitados estilos de vida que empezaban a imponerse. La renovación de la Cherokee con la versión XJ realizada en 1984 destacó por ser la primera vez que se usaba una carrocería autoportante en lugar de chasis independiente. Fue comercializada como una opción compacta en una categoría que por entonces se enfocaba en vehículo grandes y pesados.
El recuento de los hitos históricos no estaría completo sin mencionar a la Jeep Grand Cherokee, estrenada en 1992. La nueva tope de gama para la marca era grande, refinada, avanzada tecnológicamente y equipada como un auto de lujo. En ese momento todavía las marcas premium no estaban en el segmento, así es que la Grand Cherokee destacó pronto y ha mantenido en sus generaciones posteriores (2005 y 2010) un alto nivel de calidad y competitividad, ahora sí contra todo lo mejor que la industria automotriz puede ofrecer.
Por cierto que el desarrollo de la marca no se detiene y en los últimos años ha destacado con la audaz nueva generación de la Cherokee y, sobre todo, con su primera SUV subcompacta, la Renegade, modelos que mantienen el ADN del austero y cumplidor Jeep original.

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